Zoom sur les microbes

Des renforts pour notre système de défense

VaccinationAgrandissementAgrandissement
© Barbara Bélanger, Musée Armand-Frappier

Les vaccins

Savez-vous pourquoi vous ne pouvez attraper la varicelle qu'une fois dans votre vie? En fait, il se peut que le virus de la varicelle réinfecte une personne ayant déjà eu la maladie… Mais son système immunitaire va reconnaître et éliminer le virus si rapidement que les symptômes de la maladie ne se feront même pas sentir. Fabriquer des vaccins, c’est utiliser ce principe, à notre avantage.

Le but d’un vaccin est de montrer au corps à quoi ressemble un micro-organisme nuisible sans pour autant lui donner la maladie. Pour ce faire, on injecte à une personne saine des micro-organismes vivants mais affaiblis, des micro-organismes morts, des micro-organismes qui lui ressemblent ou des fragments du micro-organisme. Le corps va réaliser que ce sont des molécules étrangères et va les éliminer sans être infecté. Une étape très importante lors de cette élimination est la fabrication de cellules mémoire qui vont se souvenir de ces molécules intruses. Plus tard, si le véritable micro-organisme se présente, le corps le reconnaîtra immédiatement et l'éliminera à l'aide des cellules mémoire. Ainsi, le corps peut éviter la maladie!

Les vaccins peuvent être utilisés contre tous les types de micro-organismes nuisibles, incluant les virus et les bactéries. Le vaccin contre la grippe (causée par le virus influenza), celui contre l'hépatite B (aussi causé par un virus) ou celui contre le méningocoque (une bactérie responsable de la méningite), en sont des exemples.

Effet d'un traitement aux antiobiotiques sur des bactériesAgrandissementAgrandissement
© Dennis Kunkel Microscopy, Inc.

Les antibiotiques

Les antibiotiques sont des molécules produites par des micro-organismes pour se défendre contre d'autres micro-organismes. Nous avons donc tout simplement utilisé ces antibiotiques pour augmenter notre défense contre les microbes. Il faut spécifier que les antibiotiques sont efficaces seulement contre les bactéries (comme les bactéries qui causent la tuberculose, la salmonellose et la pneumonie). Les virus ne sont aucunement affectés par les antibiotiques. Il existe cependant des agents anti-viraux pour traiter des infections virales dont celles qui sont causées par les virus de l’herpès ou le VIH. Par ailleurs, les antifongiques et les antipaludéens combattent respectivement les maladies attribuables à des champignons et à des parasites comme celui qui cause la malaria.